Операционный риск происходит от действий персонала, сбоев систем или несостоятельности внутренних процедур и политик. Очень часто его источником является мошеннические действия или небрежность персонала.

Вариантом мошенничества является недоброжелательная торговля, когда трейдеры банков или дилеров пользуются несовершенством внутренних процедур или систем и размещают недозволенные заявки. Иногда они делают это для получения личной прибыли, в других случаях — пытаются покрыть убытки вызванные личными ошибками. Способствует возникновению этого риска возможность скрыть торговлю в учетных системах.

С целью предотвращения такого риска после банкротства банка Barings в 1995 году банки разделяют деятельность трейдеров и бэк-офис, который отвечает за учет операций. Но до сих пор существует мощный стимул к такому операционному риску — структура бонусов трейдеров. Они получают процент от доходов за счет торговли, но не используют собственные деньги, следовательно, не несут убытки в случае, когда их стратегии не срабатывают.

Крупным источником риска является IT-системы — вирусы, хакерские атаки и ошибки в программном обеспечении являются серьезным источником рисков. Но больше всего угрожает пренебрежение персоналом инструкций по информационной безопасности и копировании конфиденциальных данных на собственные носители информации.

К операционным рискам также относится неспособность внутренних процедур и политик — несоответствие функций и полномочий, превышение полномочий, использование ресурсов компании персоналом для личных целей, растрата средств фирмы или клиентов.

Внешние, в отношении компаний, операционные риски включают политические, юридические, а также риски по невыполнению контрактов. Политические риски возникают вследствие прихода к власти другой партии, которая начинает изменять монетарную или фискальную политику. Особенно это касается стран с отсутствием устойчивых институтов. Юридические риски — это риски представления судебных исков против компании. Прежде всего они связаны с тем, на каких условиях заключены ее контракты и насколько качественно работают ее юристы.

Риск невыполнения контрактов возникает вследствие того, что контрагент компании не выполнит свои обязательства, например, вследствие дефолта или банкротства. Он присущ прямым соглашениям. Когда сделки заключаются на биржах, то клиринговые дома являются эффективным способом уменьшить или вообще передать такой риск.