Инвестиционная отрасль помогает лицам инвестировать их сбережения, а бизнесу — привлекать финансирование с помощью инвестиционных продуктов. Важно отметить, что банки и другие кредитно-депозитные учреждения не входят в эту область, поскольку кредиты и депозиты не являются продуктами.

Инвестиционная отрасль начинается с финансовых планировщиков — тех, кто помогает людям определить их финансовые потребности, сформулировать цели, оценить склонность к риску и способность его принимать и тому подобное. Конечным продуктом финансовых планировщиков есть план. Для некоторых типов инвесторов, например, пенсионных фондов, финансовое планирование может быть очень сложным и требует создания математических моделей, для этого привлекают особых специалистов — актуариев.

Для физических лиц, которые планируют свое состояние, финансовые советники могут давать советы по налоговым соображениям, избрание пенсионного фонда, планирование наследства. Таким институциональным инвесторам, как эндаументы и благотворительные фонды, финансовые планировщики могут помогать определять политику выплат — долю портфеля, которую фонд может тратить ежегодно на выполнение своих функций.

Ключевым компонентом инвестиционной отрасли являются инвестиционные менеджеры. Это специалисты, управляющие активами клиентов в их интересах. Они выполняют три важные функции.

Во-первых, определяют распределение активов — то, какую долю портфеля клиента вкладывать в тот или иной класс активов (акции, облигации, недвижимость и т.д.).

Во-вторых, они осуществляют инвестиционный анализ, то есть определяют потенциал стоимости той или иной инвестиции. Им в этом помогают экономисты, анализируют макроэкономическую ситуацию, отраслевые аналитики оценивают перспективы отдельной отрасли, финансовые аналитики изучают отчетность компаний и строят модели оценки их стоимости. Конечным продуктом работы всех типов аналитиков есть отчеты.

В-третьих, инвестиционные менеджеры создают портфели для своих клиентов: с учетом распределения активов и на основании инвестиционного анализа они определяют, какие именно активы и в каком количестве держать в портфеле клиента. После определения структуры портфеля осуществляются операции купли-продажи ценных бумаг, дальше они учитываются, хранятся, а клиентам предоставляются отчеты об инвестиционных результатах.

Стратегии управления портфелями разделяют на пассивные и активные. Пассивные стратегии управления портфелем предусматривают его конструирование для воспроизведения доходности и уровня риска определенного бенчмарка (эталона), в его качестве обычно выбирают некоторый биржевой индекс, например Dow Jones или S & P 500.

Активные стратегии имеют цель в получении доходности высшего за индекс благодаря предвидению того, какие активы будут расти в цене, а какие — падать. Поэтому, менеджеры, которые выбирают активные стратегии, в значительной степени зависят от правильности инвестиционного анализа. Они намного являются более рискованными, чем пассивные менеджеры, поскольку последние не пытаются предсказать успешность отдельных активов.